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“右撇子”的起源

发布时间:2018年01月12日  作者:魏屹

 

用手习惯在人类演化的过程中起着重要作用,大约90%的人类惯用右手,而灵长类几乎完全没有利手的偏好。近期科学家发现了人类惯用右手的最早化石证据,有趣的是,这些证据却是来自于古老的牙齿化石。

大多数人都知道人脑由两个大体相似的部分构成,左半球掌管语言和运动能力,右半球负责视觉空间意识,但对大脑偏侧性的了解却不多,这是指在大脑的一侧支配着部分人类独有的认知过程,与我们认知能力的形成和强化关系密切。而人类的用手习惯对大脑偏侧性的形成可能起过一定的作用。

目前世界上最早的石器工具产生于330万年前的东非。早期的石器制作对手的灵活性要求很高。我们在工具制作实验中观察到,负责计划和执行功能的大脑左半球在整个过程的表现非常活跃;同时,相比其他物种,人类用右手制作工具的频率远超左手。有人认为这是人脑的左右半球控制着身体相反部分所导致的,然而其关系并非这么简单。大多数情况下用手习惯和大脑偏侧性息息相关。

古人类成对的左右上肢骨化石发现很少,因此很难使用直接化石证据来证明古人类的用手偏好,但在那些质地坚硬易于保存的牙齿化石上保留的痕迹却帮了大忙。在一项较早的研究中,研究者注意到尼安德特人牙齿化石的前侧有擦痕,便猜测这些痕迹可能是他们用一只手和门牙固定物体,另一只手用石器对其加工的过程中偶尔撞到牙而造成的。他们给实验者带上护牙托并按照假设还原了这一系列行为,结果显示用左手固定物体并用右手以石器敲击会在牙齿上留下向右倾斜的擦痕,因此可作为指示惯用右手的标志。

新的研究提供了人类惯用右手的最早证据。该化石发现于非洲坦桑尼亚,是一块能人的上颌骨,距今大约180万年。这些牙齿的前侧有许多擦痕,研究者运用高功率显微镜和数码相机观察后发现近一半的擦痕都向右倾斜,尤其在中间两颗门齿、右二门齿和右犬齿的表面分布十分明显集中,因此研究者认为大多数痕迹都是右手使用工具留下的,而且这四颗牙齿在生产制作活动中使用频繁。这块能人的颌骨化石不仅提供了人类惯用右手的最早证据,而且说明至少在180万年前人的大脑组织就已经发展到一个重要的阶段。大脑发育使人类具备了掌握关键早期技术(如石器制造)的能力,也为语言的发展创造了潜在条件。

善用右手对人类的意义不仅仅只是“使用”而已。

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