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中国正在如何改变着我们对人类起源的认知

2017-01-06 18:01  北京自然博物馆志愿者

       (原文章”HowChina is rewriting the book on human origins”, Jane Qiu于2016年7月12日刊登于Nature(自然)官网,链接为:http://www.nature.com/news/how-china-is-rewriting-the-book-on-human-origins-1.20231)

 

       这篇科普文章的主题是论证在中国发现的化石正在挑战着我们已有的对现代人类和其近亲演化的认知。首先,在1929年发现的后来命名为“北京人”的古代头骨,因其被检测出具有大约一百万年历史,佐证了人类首先在亚洲进化的结论。然而在非洲发现的更加古老的古代人类遗骸却提出了另一个更为学界接受的结论,即非洲作为人类起源摇篮。不过中国研究人员没有放弃对“北京人”的研究,他们试图了解“北京人”的后代和直立人的物种成员是否最终死亡或演变成一个更加现代的物种,并且他们的基因是否存在于今天的中国基因库中。

 

       研究人员的研究过程中发现了一个越来越明显的趋势,即西方科学家们倾向于通过在非洲和欧洲发生了什么作为标准,再来看待亚洲的化石和文物。然而这种已经形成的人类进化传统叙事方法并不适用于亚洲的许多材料。因此,伦敦自然历史博物馆古人类学家,Chris Stringer提出:“亚洲是一个被遗忘的大陆,它在人类进化中的作用可能在很大程度上被低估了”。

 

       基于现有的古代人类化石来分析, 一些中国研究人员认为中国已经发现了一系列的过渡化石和考古文物可以支撑从直立人到现代人类的演变,从而支撑人类起源过程中,东亚可能是人类起源的摇篮这一学说。然而上海的复旦大学人口遗传学家持不同意见。他对中国人群的研究显示,中国人群的基因组成有97.4%是从来自于非洲的现代人类遗传而来,剩余的部分则来自于已经灭绝的穴居人。如果中国直立人有对其产生贡献过,基因数据应该会显示出来。但是现有的数据中并没有诸如此类的佐证。然而对支持“东亚可能是人类起源摇篮”这一学说的中国研究人员来说,由于中国直立人的DNA(脱氧核糖核酸)并没有从现有的化石证据中提取成功,即使中国人群的基因库中有明显遗传,没有对照组,也会导致上面的结论不成立。

 

       尽管对亚洲化石有着不同的解释,每个研究人员都认为中国有关人类起源进化的故事变得更加有趣。由于在亚洲进行化石挖掘的人员占少数,有关化石解释的细节仍然很模糊。事实上,在亚洲进行更多化石的挖掘将有助于填补已有的人类起源进化学说中存在的空白。同时,伦敦自然历史博物馆古人类学家,Chris Stringer呼吁可以让更多的研究人员对已有的亚洲古人类化石采取制作复制品或者进行CT扫描的方法,进行一般性研究。此外,对于挖掘到化石的田野可以进行多种研究方法指导下的年代测定,来辅助对挖掘出的化石的研究测定。

 

       现在的全球古人类学界共同认为,亚洲,作为地球上最大的陆地,将会提供更多可以为我们解开人类起源进化秘密的线索和证据。现在的研究重心,正在向东转移。

 

原文翻译:程卓非(志愿者)